以虛擬回歸現實

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除了《電子世界爭霸戰》(Tron),對我最終選擇攻讀資訊系統影響最大的,還有九十年代,每一位憧憬未來科技世界的「宅男」,皆趨之若鶩、比《星空奇遇記》(Star Trek)更精彩、更多描述未來世界觀的電視劇《新星空奇遇記》(Star Trek:The Next Generation)。除了預言無線電話、連Steve Jobs也深受劇中的平板電腦概念啟發,最後設計出iPad等以外,最令人印象深刻的,還有企業號太空船(U.S.S. Enterprise)上的「虛擬現實艙」(Holodeck)。

20150110B - 複製想像一下,無論你想到十九世紀的英倫海峽遊覽一番,還是回到日本的幕府時代,看看當代的櫻花是如何的美,甚至隨心地坐著帆船出海,在絕對風和日麗之下隨處飄流,實在是任何人都希望得到的夢想。「虛擬現實艙」就可以滿足你的所有要求:太空船上載有自古至今所有資料數據的超級電腦,能夠透過「虛擬現實艙」的特別技術,把用家所想遊歷的世界重塑出來。無論虛擬世界中的場景、每一樣的物件、所有的人物、甚至用家在虛擬世界內經歷的「故事」,超級電腦都能一一塑造出來,並能因應跟用家不同的互動情況,為「故事」作適當的鋪排和改動,真正把伊甸園與烏托邦帶到用家的眼前。

理念雖然跟「虛擬現實艙」是完全一樣,不過現實當然還未至於那麼理想。也許跟手機和iPad一樣的受到劇中啟發,「虛擬現實」(Virtual Reality)最初也在九十年代出現,而且曾在香港曇花一現。某外國公司曾經嘗試在香港設立遊戲中心,還記得當時的「虛擬現實」遊戲機,皆是一些大如餐桌的「地座」:地上一個供用家站立和「走路」的大圓盤,配合高度及腰、用於防止用家「走出」圓盤的環形「扶手」而成的底座,只要戴上如投影機形狀的「眼鏡」,踏進底座裡,便能進入虛擬遊戲的「現實世界」,拿著激光槍四處走動,把怪物統統處理掉。

不止是香港,當年的「虛擬現實」的確只是曇花一現。礙於硬件如中央處理器、3D顯示卡等,還是處於起步階段,只能顯示出簡單的多邊形圖像:當年親身嘗試進入這些「虛擬現實世界」,無論場景、物品、以至人物,都只能以簡單的多邊形顯示出來,理應令人感到恐怖的「怪物」,全都「三尖八角」,三角形的咀,張開後也只有零星數顆像A4紙一樣薄的牙「黏」在咀裡,投入感當然大打折扣。加上圖像的解像度非常低,玩久了便開始有暈眩的感覺,而且「投影機眼鏡」實在太重,配戴不了多久,頸椎的肌肉已經感到很累,想把眼鏡除下來。鑑於時機完全未成熟之下,當時的「虛擬現實」,推出不久,便已成明日黃花。

轉眼間過了差不多二十年,受惠於現今科技的突飛猛進,擁有足夠速度處理接近現實境況的3D顯示卡、完全「輕量化」的眼鏡,還有各大巨頭如Google的強大支持,「虛擬現實」又回來了。現今最突出的「虛擬現實」領導者,當然不得不提灸手可熱的Oculus VR(OVR)。就連美國太空總署NASA也跟這間公司簽訂合約,將從「好奇號」(Curiosity)火星探險車的所獲得的高清影像,以OVR的「虛擬現實」眼鏡Oculus Rift及開發軟件,把火星的實境重新塑造出來,用家們便能在地球上到火星漫遊一番。除了真實感大大提高以外,Oculus Rift還有另一大突破:聰明的OVR工程師,找到了大大減低因在虛擬世界裡遊走久了而產生「暈動病」(Motion Sickness,基本上跟暈車浪是一樣的)的方法,從此用家們便能輕鬆在虛擬世界四處遊走。

Oculus Rift的確是眾多「虛擬現實」產品的俵俵者,不過其售價也非人人皆負擔得起。對於降低成本,Google就盡顯厲害之處。誰也沒有想到,只需把一塊「硬卡紙」接疊成望遠鏡的形狀,再把兩塊低成本的3D鏡片放進其中,最後以手機apps代替「投影機眼鏡」:把iPhone或Android手機放進「硬卡紙」裡、3D鏡片的前面,一部人人皆可負擔得起,Google取名為“Cardboard” 的「虛擬現實」眼鏡,已經可以開始使用。這種做法,令成本變得極為低廉,難怪短時間內,淘寶上已有大量的「A貨」湧現,由於「虛擬現實」世界已變成手機apps,最低只需二百多元,已可跳進虛擬世界試試。

「虛擬現實」的確潛能無限,例如某名牌大學便正研究讓行動不便的病人、以及老人家,透過「虛擬現實」瀏覽外面的世界。也許三數年間,我們便可以透過「虛擬現實」世界,跟遠在外地的祖父母、親朋戚友,在虛擬世界裡聚首一堂,甚至一起運動、探險。未來數年,大家一定要留意「虛擬現實」的發展。

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